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Le fonds général de la ville paie principalement pour la sécurité publique. Ici, la police et les pompiers répondent à une collision routière en mars.

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Une façon de regarder le California State Auditor classant Modesto parmi la douzaine de villes californiennes à haut risque de détresse financière est de considérer la ville comme une personne qui vit de chèque de paie en chèque de paie.

C’est peut-être un point de vue extrême, mais l’évaluation de l’auditeur a révélé que Modesto n’économise pas assez pour un jour de pluie, a trop de dettes et ne met pas suffisamment d’argent de côté pour ses obligations à long terme.

Les responsables de la ville admettent que Modesto a ses défis financiers, mais ont déclaré que l’évaluation de l’auditeur est trop sombre. Ils ont également déclaré qu’en raison des changements que la ville apportera à la façon dont elle comptabilise une partie de son financement, Modesto s’attend à être mieux classé dans les futures évaluations.

“Ce n’est pas aussi grave que le dit l’auditeur, mais nous reconnaissons que nous avons un besoin important de générer des revenus supplémentaires pour les opérations de la ville”, a déclaré le directeur municipal adjoint Caluha Barnes.

L’auditeur de l’État a publié en août son évaluation annuelle des villes de Californie. Cette évaluation la plus récente concernait 423 villes et leurs états financiers audités pour l’exercice 2019-2020, qui s’est terminé en juin 2020 et est l’année la plus récente pour laquelle des états audités étaient disponibles.

Le commissaire aux comptes s’est penché sur 10 indicateurs pour évaluer la capacité d’une ville à payer ses factures à court et à long terme. Les villes ont été notées sur une échelle de zéro à 100 points : plus le score est élevé, meilleure est la santé fiscale d’une ville.

Modesto a obtenu 40,79 points et a été classée 10e pire et parmi la douzaine de villes classées à haut risque de détresse financière. Les autres classements sont à risque modéré et faible.

Même si le changement comptable apporté par Modesto était en vigueur pour l’évaluation la plus récente, Modesto aurait pu s’attendre à être classé au meilleur 31e parmi les 423 villes. Cela aurait fait passer Modesto dans la catégorie à risque modéré.

Les autres villes du comté de Stanislaus ont été classées à risque modéré ou faible. Mais Riverbank n’a pas été évalué car il faisait partie des quelque 60 villes californiennes qui n’avaient pas encore publié d’états financiers vérifiés.

Il s’agit de la quatrième évaluation annuelle du commissaire aux comptes. Modesto s’est classé pire chaque année, et c’est la première année qu’il fait partie des villes à haut risque.

Modesto était la 40e pire ville au cours de l’exercice 2016-17. Il était 23e en 2017-18 puis 13e en 2018-19. La ville a été classée à risque modéré pour chacune de ces années.

Les responsables de Modesto ont parlé à plusieurs reprises au fil des ans de leur lutte chaque année pour équilibrer le budget de la ville. Ils se concentrent sur le fonds général, qui représente environ un tiers du budget de fonctionnement annuel.

Le fonds général est le fonds sur lequel les autorités municipales ont le plus de latitude quant à la manière dont il est dépensé ; le fonds est étroitement lié à l’économie locale car il est basé sur les taxes de vente, foncières et autres ; et le fonds paie principalement pour la sécurité publique.

Le fonds général de cette année est d’environ 153 millions de dollars.

“Nous savons que nous avons un problème où les dépenses (du fonds général) dépassent la croissance des revenus et le défi de mettre de l’argent supplémentaire (dans les réserves)”, a déclaré Steven Christensen, directeur du budget de Modesto.

Christensen et Barnes ont parlé à The Bee vendredi de l’évaluation du vérificateur de l’État.

Modesto dispose également d’un coussin grâce aux efforts de secours du gouvernement fédéral en cas de pandémie. Modesto obtient environ 46 millions de dollars de l’American Rescue Plan Act pour l’aider, ainsi que la communauté, à faire face aux retombées économiques de la pandémie.

Modesto a reçu la moitié du financement ARPA et recevra le solde l’année prochaine. Mais il s’agit d’argent unique avec des restrictions sur la façon dont il peut être utilisé, et personne ne sait quand la pandémie et ses effets économiques prendront fin. La ville utilise environ 4 millions de dollars de ce financement pour aider à équilibrer son budget actuel.

10 facteurs déterminent la notation financière de la ville

Voici un aperçu des 10 facteurs et comment Modesto s’en est sorti dans chacun d’eux :

RÉSERVES GÉNÉRALES DU FONDS : C’est le facteur le plus critique pour déterminer la santé financière d’une ville. Sur les 100 points qu’une ville peut gagner parmi les 10 facteurs, le commissaire aux comptes attribue un maximum de 30 points pour cela. Modesto a obtenu 5,27 points et a été classé à haut risque.

Le commissaire aux comptes a constaté que la ville disposait de réserves égales à 15 % de son fonds général. Le strict minimum recommandé est de 17%, selon le California State Auditor.

Voici ce que dit l’évaluation de l’auditeur : « Cette ville pourrait avoir des réserves insuffisantes pour couvrir ses dépenses en cas d’urgence budgétaire, comme une récession économique. Il a économisé suffisamment de fonds pour couvrir environ 2 mois de dépenses, et ses réserves ont diminué, en moyenne, de 1% par an.

Une ville aurait besoin d’au moins six mois pour être à faible risque pour ses réserves.

CHARGE DE LA DETTE : Il s’agissait d’une autre catégorie à haut risque pour Modesto, la ville obtenant 7,41 sur 15 points possibles. Il ne s’agit pas des obligations de retraite d’une ville, mais de ce qu’une ville emprunte pour des projets tels que la modernisation de sa station d’épuration.

C’est ce que dit le site Web de l’auditeur de l’État à propos de Modesto : « Les dettes à long terme de cette ville équivalent à 111% des revenus totaux du gouvernement de la ville, ce qui peut être trop élevé pour que la ville puisse rembourser ses dettes sans contrainte financière importante. »

Mais Modesto a montré une amélioration dans cette catégorie. Bien que le risque ait été élevé dans les quatre évaluations, le pourcentage de la dette par rapport aux revenus a diminué chaque année, passant d’un sommet de 145 % dans la première évaluation à 111 % dans l’actuelle. Modesto passerait à un risque modéré si son pourcentage d’endettement tombe en dessous de 100 %.

LIQUIDITÉ: Une autre catégorie à haut risque pour Modesto. La ville a obtenu 1,05 sur 10 points possibles. Selon le vérificateur de l’État, il s’agit de l’argent facilement disponible qu’une ville a dans son fonds général à la fin de son année fiscale pour payer les factures dues au cours des 12 prochains mois.

C’est comme si quelqu’un utilisait son compte courant pour payer son loyer. Ce n’est pas qu’ils n’ont pas d’autre argent, mais c’est peut-être dans un compte de retraite. Modesto disposait d’argent pour couvrir 21 % de ses factures.

La ligne de tendance n’a pas été bonne pour Modesto. Il a été classé à faible risque pour la liquidité dans les deux premières évaluations annuelles et à risque modéré la troisième année avant de passer à risque élevé.

Mais c’est là que Modesto est injustement sonné, selon Barnes, le directeur municipal adjoint, et Christensen, le directeur du budget de la ville.

Ils ont déclaré que depuis environ deux ans, Modesto utilisait son fonds général pour avancer des fonds pour le projet de modernisation d’une section de la route 132. Ils ont déclaré que l’État remboursait le fonds général pour l’avance, mais en raison d’un problème de calendrier qui est pas reflété dans l’évaluation la plus récente du commissaire aux comptes.

Christensen a déclaré que le fonds général de Modesto avait autant de liquidités que lorsque la ville était classée à faible risque dans cette catégorie. Il a déclaré que Modesto apportera un changement comptable pour mieux refléter sa véritable liquidité et s’attend à être à faible risque dans les évaluations futures qui reflètent le changement comptable.

Mais en supposant que Modesto ait obtenu les 10 points de liquidité dans cette évaluation, il aurait marqué 49,74 points et aurait été classé 31e sur 423 villes.

Christensen a déclaré que Modesto s’était entretenu le 14 septembre avec des responsables du vérificateur de l’État de Californie à ce sujet et des changements que la ville pourrait adopter pour réduire l’impact de ses coûts de retraite et de prestations de retraite. Christensen a déclaré que les responsables étaient utiles mais ne changeraient pas la façon dont ils ont calculé la liquidité de la ville dans cette évaluation.

TENDANCES DES REVENUS : Modesto était à risque modéré, gagnant 3,25 sur 5 points possibles. Les revenus de son fonds général ont augmenté en moyenne de 6 % entre les exercices budgétaires 2017-2018 et 2019-2020. Les responsables de Modesto ont déclaré que les revenus du fonds général avaient continué de croître, mais pas aussi vite que les dépenses.

OBLIGATIONS DE RETRAITE : Modesto était également à risque modéré, gagnant 5,68 sur 10 points possibles. Cela compare les obligations de retraite non capitalisées d’une ville avec ses revenus annuels à l’échelle de la ville. Les obligations de retraite non capitalisées de Modesto s’élevaient à 341,8 millions de dollars contre des revenus à l’échelle de la ville de 434,6 millions de dollars au cours de son exercice budgétaire 2019-2020. Selon le site Web de l’auditeur : « Les obligations de retraite non capitalisées de cette ville sont substantielles par rapport à ses revenus totaux du gouvernement.

FINANCEMENT DES RETRAITES : Il s’agissait d’une catégorie à haut risque pour la ville. La ville a obtenu 3,4 points sur 5. Il avait 1,15 milliard de dollars en obligations au titre des régimes de retraite et 787 millions de dollars pour payer ces obligations. Cela comprend ce que les travailleurs actuels ont gagné lorsqu’ils prennent leur retraite ainsi que les paiements futurs aux retraités. Modesto avait suffisamment d’actifs pour payer 68% de ses coûts de retraite, selon le site Web de l’auditeur. Les villes dont les actifs représentent au moins 80 % de leurs obligations en matière de retraite sont à faible risque. (Modesto est l’une des nombreuses agences locales de l’État qui appartiennent au California Public Employees’ Retirement System.)

COTS DE RETRAITE : Il s’agit du paiement annuel d’une ville pour ses pensions. Modesto était à risque modéré en 2019-2020, obtenant 3,06 points sur 5 possibles. La ville avait un paiement de pension de 30,8 millions de dollars, ce qui représentait 7 % de ses revenus à l’échelle de la ville. Les villes à 5% ou moins sont à faible risque.

COTS DE RETRAITE FUTURS : Modesto était à haut risque, avec 1,67 sur 5 points possibles. L’auditeur indique que le paiement annuel de la ville à CalPERS devrait être de 50,9 millions de dollars au cours de son exercice budgétaire 2027-2028. Les autorités municipales ont parlé ces dernières années de la pression que cela mettra sur le budget de la ville et ont cherché à réduire l’impact.

Selon Christensen, directeur du budget de Modesto, les responsables de la ville devraient soumettre au conseil municipal dans quelques mois une proposition visant à créer une fiducie qui mettra de côté des fonds pour payer une partie de cette forte augmentation. La fiducie pourrait être financée par la ville et ses groupes de travailleurs.

AUTRES OBLIGATIONS EN MATIÈRE D’AVANTAGES POSTÉRIEURS À L’EMPLOI : Il s’agit de l’assurance maladie, dentaire et visuelle des retraités. Modesto a été classé à faible risque parce que ses obligations non financées s’élevaient à 26,5 millions de dollars ou 6 % de ses revenus à l’échelle de la ville. Ces obligations sont ce que Modesto doit à l’avenir, selon le bureau du commissaire aux comptes. Modesto a obtenu 10 points sur 10 possibles pour ce facteur.

FINANCEMENT D’AUTRES AVANTAGES POST-EMPLOI : C’est ce qu’une ville met de côté pour couvrir ses obligations futures. Modesto a été classé à haut risque. Modesto fait ce que font de nombreuses villes, c’est-à-dire qu’elle paie ses coûts annuels mais ne met pas d’argent de côté pour payer les coûts futurs, selon le bureau du commissaire aux comptes. Modesto a obtenu 0 points sur 5. Modesto envisage également une fiducie pour mettre de l’argent de côté pour payer les coûts futurs. Christensen a déclaré qu’une proposition serait soumise au conseil en même temps que la proposition de fiducie pour les coûts des retraites.

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Kevin Valine couvre le gouvernement local, l’itinérance et la mission générale pour The Modesto Bee. Il est diplômé de l’Université d’État de San José.